Transportmanagement.be

Hilde Essers en Nadine Billiet: het sterke geslacht in een mannenbastion?

 20/11/2014  Yannick Haesevoets  News Transport
Hilde Essers en Nadine Billiet: het sterke geslacht in een mannenbastion?

‘Never underestimate the power of a woman’, staat op de toegangsdeur van Billiet Logistics NV. Het is een slogan die voor beide vrouwen opgaat. Nadine Billiet leidt een middelgrote onderneming, Hilde Essers van – inderdaad – H.Essers een grote. Maar voor de rest is er weinig verschil. Deze dames laten niet met zich sollen, zelfs niet in een mannenwereld als de transport.

De transportwereld telt maar weinig vrouwen en dat is een understatement. Vrouwelijke chauffeurs zijn een unicum. H.Essers heeft een vijftal vrouwelijke chauffeurs en in de magazijnen werken zo’n 25 arbeidsters. ‘Transport blijft een overwegend mannelijke wereld’, vertelt Hilde Essers, gedelegeerd bestuurder van H.Essers. ‘Maar wij hebben toch een aantal sterke dames tussen de bedienden en de kaderleden. Ook de transportwereld volgt in de vervrouwelijking. Maar als vrouwelijke chauffeur en arbeidster… Het blijft fysiek zwaar werk, je camion afbachen, dikwijls zwaar heffen in het magazijn. Omwille van de moeilijke uren is het vaak moeilijk te combineren met je gezin.’ Bij Billiet Logistics NV hebben ze enkele vrouwelijke bediendes, maar geen enkele vrouwelijke chauffeur. ‘Ik geef er nochtans vaak één de kans om het eens uit te proberen’, vertelt Billiet, ‘maar op het einde van de dag geven ze het allemaal toe: het is fysiek gewoonweg te zwaar.’

En toch voelen Hilde Essers en Nadine Billiet zich thuis in deze mannenwereld. Toegegeven, beiden groeiden ze op in de transportwereld. Ze speelden in het bedrijf: ‘verstoppertje’. En allebei reden ze met hun vader mee met de camion. ‘Als kind gingen we op uitstap met de trekker, naar De Efteling in Nederland’, lacht Essers. ‘Dat blijft je altijd bij.’ Ook Billiet beleefde de gekste avonturen met haar vader, die elk baancafé kende waar de kleine Nadine zich kon bezighouden met een papegaai of waar een notelaar stond… Haar ouders sliepen ’s nachts zelfs in de vrachtwagen als ze waren uitgeweest in Blankenberge. ‘Dat was toch een heel andere tijd’, lacht ze. ‘Wat transport inhield, wist ik niet. Maar ik zat graag in de camion.‘

En dan komt het moment waarop ze beiden voor de transport kiezen. Nadine Billiet had waarschijnlijk in een andere sector gezeten als ze de keuze niet had gekregen om Billiet NV over te nemen. ‘Maar langs de andere kant, als transport geen passie, geen microbe is, dan hou je het geen dertig jaar vol’, vertelt ze.

Voor Hilde Essers was het een logische stap om in het familiebedrijf te beginnen. Met haar vader – over wie ze vol lof en bewondering spreekt – als grote voorbeeld. ‘Maar ik vind de sector ook gewoon heel tof. Het is een no-nonsense wereld met veel mannelijke collega’s. Klinkt het niet, dan botst het, dat is fijn. Mannen zijn heel direct om mee te werken. En ja, ik weet ook gewoon niet beter. Mijn vader werkte dag en nacht voor zijn bedrijf.’

Kennis is macht

‘Een vrouw testen ze meer uit dan een man’, vertelt Billiet over haar ervaringen. ‘Goede dossierkennis is daarom onontbeerlijk. Je moet ook achter iedereen aanzitten en de problemen goed kunnen oplossen. Als mijn klanten of mijn chauffeurs een vraag stellen, weet ik meteen wat ik moet doen.’ Het geheim? Billiet kent alle onderdelen van haar zaak. ‘Toen ik met de zaak begon, telde die maar vier vrachtwagens en één klant: Hunkemöller. Dit bedrijf is met mij gegroeid en daardoor heb ik overal gewerkt. In het begin heb ik zelfs nog orderpicking gedaan in het magazijn. Dat was uit pure noodzaak, maar mij moeten ze nu niets wijsmaken.’

Ook Hilde Essers vindt het belangrijk dat ze alle onderdelen van een transport kent. Zij doorliep alle afdelingen van het bedrijf. Na haar studies marketing begon ze op de administratie waar ze orders ingaf. Nadien deed ze de planning en ‘import Italië heb ik lang gedaan’. En dan naar de commerciële dienst, de verkoop. Vandaar ging het naar de aankoopafdeling. ‘En nu ben ik verantwoordelijk voor de afdeling Marketing & Communicatie, naast mijn functie als gedelegeerd bestuurder. Het is wel fijn dat ik nu weet wat echt speelt binnen mijn bedrijf. Door onderaan te beginnen, leer je alle processen kennen en leer je je mensen kennen. Dat is gewoonweg heel belangrijk.’

Dat ze hun transportsector door en door kennen, het is maar één van de vele redenen waarom Essers en Billiet zo gerespecteerd worden. Hun werknemers mogen hen trouwens Hilde en Nadine noemen. ‘Meestal toch’, nuanceert Essers. Want als het moet, kan ze hard zijn. ‘Ik vind eerlijkheid heel belangrijk. Ik kan moeilijk tegen mensen die niet eerlijk zijn en dat zullen ze dan geweten hebben. Als ik een probleem heb met iemand, dan communiceer ik dat rechtstreeks met die persoon. Iedereen weet wat ze aan mij hebben. En je moet als leidinggevende rechtlijnig en correct zijn.’

‘Je moet af en toe een harde tante zijn’, beaamt Billiet. ‘Je moet je verantwoordelijkheid nemen als baas en daar horen ook de minder aangename zaken bij, zoals iemand ontslaan die zijn werk niet goed doen.’

‘Maar je neemt zeker geen andere beslissingen omdat je een vrouw bent. Beslissingen neem je in het belang van je bedrijf en je mensen’, zegt Essers. ‘Mijn medewerkers krijgen veel vertrouwen van mij, waardoor ze autonoom kunnen werken en handelen. Maar als ze dat schenden, is het gedaan.’

Menselijk

Een man of vrouw als baas, het maakt niet uit. Het zijn vooral de capaciteiten die tellen. Maar er zijn wel enkele vrouwelijke eigenschappen die werknemers appreciëren in hun baas, empathie bijvoorbeeld (zie kader Hudson).

‘Als vrouw ben je empathischer. Maar je moet ook voldoende inlevingsvermogen hebben. Zonder praat je langs elkaar door en ontstaan er meningsverschillen’, vertelt Essers. ‘Ik denk dat een vrouw ook toegankelijker is dan een man. Ik hoor vaak van mijn medewerkers dat zij mij heel menselijk vinden en dat ik voor hen bereikbaar ben. Ze zien mij wel als de baas en respecteren mij, maar ze zijn niet bang om mij aan te spreken. Ze komen gemakkelijk langs op mijn bureau, ze kennen mij.’

Ook een pluspunt volgens Essers is dat vrouwen kunnen multitasken. ‘Je moet thuis ook zorgen dat alles geregeld is voor je gezin, dat de boel loopt. Daardoor denk ik dat vrouwen iets meer georganiseerd en gestructureerd zijn dan mannen. Wij zullen ook gemakkelijker hulp inroepen als er een probleem is.’

Het woord gezin is gevallen. Ze is gedelegeerd bestuurder van een bedrijf met 3.900 werknemers en toch voedt Hilde Essers ook drie kinderen op. Hoe? ‘Op woensdag probeer ik van thuis uit te werken. Maar het belangrijkste is en blijft een goede organisatie. Ik kies enkel voor de dingen die voor mij en mijn gezin belangrijk zijn, ik vermijd om op te veel dingen in te gaan en ik omring mij met goede mensen. Als je carrière wilt maken, moet je zorgen dat het thuis allemaal goed geregeld is. Eens op je werk moet je je voor de volle honderd procent kunnen focussen op je job. Ik vind het trouwens positief dat je als vrouw nu meer carrièremogelijkheden hebt dan in het verleden. Quota’s zijn een issue, maar ik vind het wel goed dat er meer wordt stilgestaan bij de vrouwenvertegenwoordiging dan vroeger.’

Als een man

‘Ik zou werk en gezin nooit hebben kunnen combineren’, vertelt Billiet. ‘Ik ben ook nooit getrouwd geweest. Ik wou onafhankelijk zijn, op mijn eigen benen staan. Mijn werk gaat altijd voor, ik ben een carrièremens. Ik vind het ook een handicap als je om vijf uur naar huis moet omdat je gezin op je wacht. Ofwel kies je voor een carrière ofwel voor een gezin. Ik wou ook geen kinderen.’

‘Ik heb een mannelijk karakter’, zegt Billiet. Vroeger hield ze van diepzeeduiken, parachutespringen, ‘alles wat gevaarlijk was’. Ze kijkt graag actiefilms en thrillers. Ze is impulsief, kan rap iets beslissen en is nooit lang koppig. ‘Ik maak me kwaad, maar als ik me omdraai, is het alweer vergeten. Ik sleep iets niet lang mee.’ Maar haar beslissingen maakt ze zeer gevoelsmatig, met haar intuïtie. ‘En ik zit er nooit ver naast. En hoe ik voor de rest mijn mannetje sta in de transport? Als een man.’ (schatert) ‘Als ik mij ergens in vastbijt, ben ik een pitbull. Vroeger zeiden ze altijd dat je tijdens besprekingen nooit als man alleen met mij moest onderhandelen. Dat haalden ze niet. Ze kwamen altijd met twee of met drie.’

‘Ik onderhandel correct, altijd met het vooropgestelde doel voor ogen. Dat probeer ik toch altijd te bereiken ja. Dat lukt niet altijd, maar we zijn wel goed bezig’, aldus Essers. ‘Gert Bervoets, onze CEO, en ik delen dikwijls dezelfde mening en visie. Je hebt altijd wel eens een discussie, het zou niet goed zijn als je dat nooit had, maar over het algemeen zitten we op dezelfde golflengte.’

Bij H.Essers zijn ze heel blij dat Hilde Essers in april 2013 medegedelegeerd bestuurder werd. Haar vader is nog steeds gedelegeerd bestuurder en voorzitter van de raad van bestuur. ‘Het bedrijf wordt zo gecontinueerd en het voordeel van een familiebedrijf is dat ze korte beslissingslijnen heeft. Wij moeten niet naar een directiecomité in het buitenland gaan om een beslissing te kunnen nemen. Ik doe dat hier met mijn vader en Gert Bervoets. We staan dagelijks in contact, onze bureaus staan tegenover elkaar.’

Essers: ‘Ik ben nu de derde generatie. En stiekem hoop ik dat één van mijn drie kinderen mij later opvolgt. Ik ben trots op mijn bedrijf en zijn geschiedenis. En ik hoop dat het ook nog een hele toekomst heeft. Maar het is nog te vroeg om over opvolging te spreken, ze zijn nog tieners. Al heeft mijn oudste dochter vorige zomer wel twee weken vakantiewerk bij ons gedaan en dat vond ze toch plezant.’

Babes

En dan wordt het tijd om terug naar de insteek van het artikel te gaan, die mannenwereld. Hilde Essers en Nadine Billiet, het zijn twee elegante, charmante dames die weten wat ze willen. Ze worden gerespecteerd door hun werknemers en halen altijd het vooropgestelde doel. Ze zijn een voorbeeld voor toekomstige veroveraarsters van de transportwereld. En er is geen twijfel mogelijk dat ze toponderneemsters zijn. Maar in de kantine van een transportbedrijf en in de trekker van de chauffeur zal altijd een andere vrouw heersen, de bikinibabe of pin-upgirl. Wat ze daarvan vinden? ‘Och, dat zijn de mannen. Daar moet je tegenkunnen’, lacht Billiet. En Essers: ‘Ze kunnen er maar plezier van hebben.’